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Nobel Prize

Premios Nobel de Química con tendencia a las ciencias biológicas

Investigadores utilizan un análisis bibliográfico para identificar esta tendencia en el galardón

by Sam Lemonick
December 16, 2019 | APPEARED IN VOLUME 97, ISSUE 48

 

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Credit: Adam Baker/Flickr

Cada octubre trae quejas de que el Premio Nobel de Química ha sido otorgado a investigaciones que no son realmente químicas. Un nuevo análisis sugiere que, de hecho, el premio de química se concede cada vez más a investigación que se describe más adecuadamente como bioquímica o ciencias biológicas. Para reorientar este premio hacia lo que los investigadores describen como química y hacer que continúe reconociendo a la mejor ciencia en disciplinas relacionadas, proponen cambios en los premios, los cuales incluyen incorporar nuevos galardones temáticos, permitir premios póstumos, y diversificar el comité que elige a los laureados (Angew. Chem., Int. Ed. 2019, DOI: 10.1002/anie.201906266).

En este nuevo estudio, Jeffrey I. Seeman de la Universidad de Richmond y Guillermo Restrepo del Instituto Max Planck de Matemáticas en las Ciencias, utilizaron datos bibliográficos para demostrar que la química y la bioquímica son disciplinas relacionadas pero diferentes, una conclusión que se hace eco de otras investigaciones. Analizaron todos los artículos publicados en 2007 en las revistas Angewandte Chemie International Edition y Biochemistry, que sirvieron como representativas de la química y la bioquímica, respectivamente. Luego, Seeman y Restrepo buscaron artículos que o bien citaban o bien eran citados por esas publicaciones escogidas. Los artículos de Angewandte citaban y eran citados con mayor frecuencia por artículos en revistas de química, mientras que los de Biochemistry citaban y eran citados en mayor medida por artículos en revistas de ciencias biológicas, con pocos títulos apareciendo en ambos grupos. Durante ese año, al menos, “Angewandte está usando y produciendo conocimiento para la comunidad química, y Biochemistry para la comunidad de las ciencias biológicas”, dice Restrepo.

10%

Porcentaje de Premios Nobel de Química concedidos a investigación en ciencias biológicas o bioquímica entre 1901 y 1910.

Los investigadores recurrieron entonces al Premio Nobel de Química. Estudiaron artículos que citaban artículos clave publicados por laureados con el Premio Nobel en los años anteriores a la obtención de su premio, y examinaron términos descriptivos del área de investigación relevantes a aquellos citados en la base de datos de publicaciones Web of Science. Por ejemplo, estudiaron términos como “química y analítica”, que entran en la categoría de ciencias físicas de Web of Science, o “biofísica”, que están en la de ciencias biológicas. Concluyeron que el Premio Nobel de Química ha reconocido las ciencias biológicas y las ciencias físicas con casi igual frecuencia desde la década de 1960, que es cuando Seeman apunta que el foco del Nobel de Química comenzó a ampliarse. Por el contrario, los premios de fisiología o medicina se han concedido casi exclusivamente a ciencias biológicas o a investigación biomédica.

Una de las causas de los cambios en el premio de química podría ser la composición del comité que selecciona a los laureados, señalan los investigadores. Sus datos muestran que el porcentaje de científicos con formación en ciencias biológicas que forman parte del Comité Nobel de Química ha crecido de forma constante hasta alcanzar mayoría, en consonancia con el aumento de premios de química concedidos a investigaciones en ciencias biológicas.

50%

Porcentaje de Premios Nobel de Química concedidos a investigación en ciencias biológicas o bioquímica entre 2001 y 2010.

Para que el premio de química vuelva a reconocer únicamente los logros en química, Seeman y Restrepo ofrecen varios posibles cambios posibles a los Nobel, algunos de los cuales también habían sugerido otros. En primer lugar, proponen añadir dos nuevos premios Nobel conmemorativos, al estilo del Premio de Ciencias Económicas en Memoria de Alfred Nobel: uno para las ciencias biológicas y otro para ciencia y tecnología interdisciplinaria. De este modo, albergaría aquellos trabajos notables en el ámbito de las ciencias biológicas fuera del premio de química. En segundo lugar, consideran que debería suprimirse el límite actual de tres galardonados por premio y que deberían permitirse los premios póstumos. En tercer lugar, desean que el comité adopte métodos analíticos como los que estos investigadores han usado para una mejor definición de las disciplinas de los investigadores, así como que informen sobre los criterios de selección y sus planes para mantenerse al día con la evolución de los límites entre disciplinas. Finalmente, dicen que les gustaría que el comité del premio se diversificara para incluir a más mujeres, minorías raciales y expertos de fuera de Escandinavia. El Comité Nobel de Química no respondió a la solicitud de C&EN de una entrevista sobre la viabilidad de estas propuestas.

“La química está creciendo muy rápido y hay que confiar en los datos”, indica Restrepo. No es suficiente, añade, que el comité—o los críticos de los premios—confíe en su intuición sobre qué constituye la química.

Un exmiembro del Comité Nobel de Química, Anders Liljas, profesor emérito del Departamento de Bioquímica y Biología Estructural de la Universidad de Lund, apunta que los autores tienen razón en que los premios de química han cambiado. Los premios de ciencia pueden cambiar su foco, como dice él que han hecho los premios de química. “Sin embargo, no puedo estar de acuerdo con la opinión de que la bioquímica no pertenece realmente a la química”, dice, y añade: “creo que deberíamos aceptar que la química es un tema más amplio que sus ramas más clásicas: química inorgánica, orgánica, física y analítica”.

Frances Arnold, ganadora del Premio Nobel de Química en 2018, cree que la sugerencia de reconocer a más laureados al mismo tiempo es buena, pero no cree que el comité haya perdido el rumbo. “La química se extiende a muchas disciplinas, y esas disciplinas contribuyen a nuestra comprensión del mundo químico. No me queda claro por qué necesitamos un nuevo Premio Nobel, si el comité acepta esta diversidad”, dice.

Traducido al español por César Palmero para C&EN. La versión original (en inglés) de este artículo está disponible aquí.

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